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Alimentaria, el inicio de la industria gastronómica

Sep/11/2013
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Desde el  lunes 9 al miércoles 11 de septiembre se celebra la 18ª edición de Alimentaria, en el Expocenter del Grand Tikal Futura Hotel, el cual es reconocido como el evento más importante de la Industria Alimentaria y de Restaurantes de la región centroamericana. Dicho evento es tan grande que este año esperan aproximadamente doce mil visitantes.

Alimentaria actualmente tiene una gran variedad de eventos paralelos dentro de los cuales se incluye la Feria Alimentaria, el Galardón Tenedor de Oro, el Festival Gastronómico, el Congreso de Restaurantes y las competencias de Junior Chef y Chef de Jade.
Sin embargo, llegar a este grado de reconocimiento y magnitud no es una labor fácil, sino que requiere de tiempo, esfuerzo y determinación de un grupo de personas excepcionales. Es así que tenemos la oportunidad de conocer cómo se inició esta aventura de la mano de su primer fundador, el licenciado José Miguel Gaitán.
Nos cuenta José Miguel que la idea de este evento nace en 1993 cuándo la Unión Europea da fondos para un estudio de promoción turística de Guatemala. Este estudio resaltaba que en aquel entonces una de las debilidades del país era que no existían opciones a donde ir a comer, resultaba ser que cuando alguien salía del hotel no existían restaurantes. Los pocos restaurantes de calidad del país eran los operados por grandes cadenas de hoteles.
Es entonces que José Miguel, quién era director del Instituto Guatemalteco de Turismo, viaja a Republica Dominica para conocer cuál era la promoción que estaba haciendo ese país en el tema turístico. Estando en Republica Dominicana, conoce el Festival Gastronómico de aquel país, y se convence que este tipo de evento es el que Guatemala debería de realizar para elevar su calidad gastronómica.
-“…el objetivo tanto del Festival Gastronómico como de la Feria Alimentaria, fue desde sus orígenes, el elevar la calidad de los servicios de sectores tan importantes como el de la alimentación, en el marco de un repunte de la industria turística guatemalteca, que genere un desarrollo del sector…
Al inicio se contó con el apoyo de Simón Romero quién era el organizador del festival gastronómico de Republica Dominica. En aquella época se contaba como miembros de la organización, que iniciaba el INGUAT, la Gremial de Restaurantes, al Instituto Técnico de Capacitación y Productividad (INTECAP), la Gremial de Hoteles de Guatemala, a la Cámara de Turismo de Guatemala y al Club Rotario de Guatemala. Teniendo como sede el entonces conocido Hotel El Dorado, actualmente Hotel Barceló Guatemala.
En esa época no existían escuelas gastronómicas y quienes participaban dentro del Festival eran los hoteles y los pocos restaurantes que existían.
-“Muchos de los entonces participantes guatemaltecos no eran chefs profesionales sino que más bien eran buenos cocineros. Es por ello que si algo he notado es que desde el año 1993 hasta el 2012 ha habido una transformación del tema gastronómico… Un caso de éxito es el Chef Mario Campollo quien empieza a concursar y ser el ganador de los Festivales.”
-“… además desde su concepción el Festival Gastronómico tiene el componente social, con el cual una porción de los ingresos se destina a una obra social, elemento que aún se continua realizando…
Es en parte a raíz del nacimiento de este tipo de competencia que empiezan a nacer escuelas gastronómicas como la del Chef Luís del Cid, Jorge Jorge Lamport con Camille y el INTECAP entre otras.
-“Algo muy interesante resultado de Festival Gastronómico, fue que muchos de los chefs guatemaltecos comienzan a destacar en estas competencias y a desplazar a los chefs extranjeros. Lo que resulta interesante es que muchos chefs que todavía eran extranjeros (sic) se alían contra los chefs guatemaltecos y los empiezan a criticar debido a que sentían amenazados y crean una elite gastronómica, por lo que los chefs guatemaltecos se organizan y crean la Asociación Guatemalteca de Arte Culinario.”
Pero a pesar de haber sido un evento muy bien realizado y haber tenido tanto éxito, el Festival cesa de realizarse en el año 1997, precisamente un año después de que José Miguel sale de INGUAT. No es sino hasta el año 2002 cuando Peter Meng, presidente en aquel entonces de Gremial de Restaurantes, rescata la realización del Festival Gastronómico y Feria Alimentaria.
Sin embargo, desde el año 2001 José Miguel Gaitán y el chef Luís del Cid realizaban otro evento similar al festival gastronómico, con la variación de incluir el concurso de chefs llamado Cordon Chef.
Pero en el año 2003 el señor Ricardo Mansilla, de Domino´s Pizza, procura que ambas iniciativas dejen de competir en pro de mejorar la industria alimentaria y de restaurantes, puesto que ninguno de los dos eventos crecían más allá de los 60 stands y menos de los mil visitantes, bastante pequeña a comparación mundial.
Y es a raíz de la unión que la Feria comienza a crecer de 60 stands a los más de 200 stands actuales y más de 12 mil visitantes, además de otros eventos paralelos. Los organizadores siguieron siendo las mismas instituciones con quienes inicio este evento en el año 1993. En año 2008 la Asociación Nacional del Café (ANACAFE) se une a la organización instalando una escuela demostrativa del café dentro de la feria, también ese mismo año se une la Universidad Rafael Landivar con el departamento de Hotelería y Turismo a cargo del Lic. Raúl Palma quienes propician la creación y organización del Congreso de Restaurantes en el marco de Alimentaria.
A los largo de estos ya casi 20 años de organizar Alimentaria, podemos decir verdaderamente que este evento es uno de los grandes responsables del desarrollo gastronómico de Guatemala. Puesto que actualmente Guatemala es el país más avanzado, gastronómicamente hablando, de Centro América con más de 125 restaurantes en la ciudad y más de 20 escuelas culinarias. Es realmente inspirador ver como un proyecto que empezó de una simple necesidad, el ofrecer lugares a donde ir a comer, haya despertado y desarrollado toda una industria pujante en Guatemala.